EPOC, epidemia ignorada

  • SyM - Juan Fernando González G.
EPOC, cuarta causa de muerte en el mundo
7 de cada 10 muertes por EPOC se deben al tabaquismo.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es la cuarta causa de muerte en el mundo (Organización Mundial de la Salud), detrás de la enfermedad cardiovascular, cáncer pulmonar y enfermedad cerebrovascular. Pese a ello, la mayoría de la población la desconoce u observa indiferente cómo aumentan los casos de la mano del tabaquismo (7 de cada 10 muertes por EPOC son atribuibles al tabaco).

El segundo o tercer miércoles de noviembre ha sido elegido como Día Mundial de la EPOC. No es para menos, ya que se calcula que existen en el mundo 200 millones de personas con este mal, responsable de alrededor de 3 millones de muertes cada año. Mayores de 40 años con antecedente de tabaquismo son los principales afectados.

La frecuencia con que se presenta este padecimiento, caracterizado por bloqueo de los bronquios y dificultad para respirar (disnea), es mucho mayor de lo que podría pensarse (10% de la población mundial).

De acuerdo con el Centro Respiratorio de México, alrededor de un millón de personas en México padecen EPOC sin saberlo. De seguir así, tendrán mala calidad de vida y, en los próximos 10 o 20 años necesitarán un tanque de oxígeno y medicamentos que ayuden a sustituir la función de sus pulmones.

Algunos especialistas otorgan a este mal el mismo estatus que al sida, toda vez que las muertes que ocasiona son muy semejantes.

De la mano del tabaquismo

El Dr. Juan Silva Gallardo, médico internista y neumólogo, advierte que los casos de EPOC aumentarán en los próximos años, a pesar de las acciones contra el tabaquismo.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica tiene diferentes grados de severidad: leve, moderada y grave.

Debido a falta de información, negación del problema o escasa cultura preventiva, lo más común es que los pacientes busquen ayuda hasta etapas muy avanzadas, cuando requieren uso de oxígeno y medicamentos específicos para permitir el paso de aire hacia las vías aéreas: 80% de estos individuos habrán muerto al transcurrir entre 5 y 10 años de haber sido diagnosticados.

En cambio, si la persona es diagnosticada en forma temprana y su función pulmonar no ha sido muy afectada, podrá tener calidad de vida aceptable durante 15 a 30 años. En cualquier caso, debe dejar completamente el tabaco.

Proyecciones nebulosas

Ningún estudio científico demuestra que los cigarros light sean menos perjudiciales que los regulares. Además, "no se puede hacer un estudio o diagnosticar con certeza la enfermedad en una persona menor de 35 años de edad, toda vez que se requiere que haya estado expuesta al cigarro aproximadamente 20 años, ya sea como fumador activo o pasivo", señala el Dr. Silva.

Aún no se dispone de estudios que concluyan que la contaminación atmosférica colabora para que la EPOC se desarrolle en forma acelerada, pero hay investigaciones que demuestran que los niños que viven en ambientes urbanos tienen menor capacidad pulmonar que los que habitan en el medio rural.

También se sabe que las mujeres resienten con mayor dureza los efectos de la EPOC, lo que tal vez se deba a factores hormonales y el tamaño de sus pulmones.

La ciencia médica cuenta en la actualidad con medicamentos cada vez más potentes y de fácil administración, esto ayuda a que el paciente no abandone el tratamiento. La mala noticia es el costo terapéutico (puede superar los 25 mil pesos anuales).