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Saliva, aliada en la prevención de caries

Jueves 18 de junio del 2015, 04:57 pm, última actualización

Nuestra boca no sólo se compone de labios, lengua, encías y dientes, también de glándulas salivales que segregan saliva, líquido incoloro que además de ayudar a la digestión de los alimentos contribuye a prevenir caries gracias a su composición química.

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Funciones de la saliva

Las glándulas salivales extraen sustancias de la sangre para transformarlas en saliva. Al día, secretan hasta 1 litro de esta sustancia viscosa, conocida coloquialmente como “baba”, que ayuda a mantener la boca sana. 

Si bien 99% de la saliva es agua, el 1% restante contiene sustancias como iones de sodio, potasio, cloruro, bicarbonato y fosfatos que cumplen funciones digestivas, lubricantes y antibacteriales. 

Los alimentos que nos llevamos a la boca deben ser procesados antes de llegar al estómago. Desde el primer contacto con ellos, la saliva comienza su proceso de deglución y digestión formando el bolo alimenticio para facilitar su tránsito a lo largo del tubo digestivo. 

Por si fuera poco, ayuda a percibir los sabores al llevar a los alimentos hasta las papilas gustativas de la lengua. 

Este fluido orgánico también contribuye a mantener hidratados los tejidos de la cavidad bucal. Su ausencia favorece el desarrollo de infecciones, grietas y úlceras en labios, dientes, lengua y encías; provoca dificultad para hablar y tragar, además de exponer a la boca a enfermedades como gingivitis, periodontitis y halitosis (mal aliento). 

Sólo 5 minutos después del cepillado dental, restos de alimentos o bebidas que ingerimos se adhieren a los dientes al no haber adecuada higiene bucal y forman la placa dentobacteriana que puede producir ácidos desmineralizantes del esmalte y dentina (tejidos que forman los dientes), lo que se conoce como caries. 

Una de las funciones de la saliva es alcalinizar esos ácidos, es decir, neutralizarlos con sustancias como bicarbonatos y fosfatos, convirtiéndose en un mecanismo de defensa dental. 

La exposición prolongada o excesiva a la acidez de la placa dentobacteriana impide que la saliva conserve el equilibrio entre acidez y alcalinidad (pH). Entonces los dientes se vuelven presa fácil de la caries. Hay determinadas circunstancias que impiden mantener el pH salival ideal (6.5 a 7) para conservar boca sana

  • Ingesta desproporcionada de alimentos o bebidas con pH ácido.
  • Higiene bucal deficiente.
  • Estrés (provoca disminución de la salivación).
  • Algunos medicamentos.
  • Fumar. 

Caries, reina de las enfermedades bucales

La caries es una enfermedad de los tejidos dentales producida por dieta a base de azúcares y ácidos formadores de placa dentobacteriana que permanece por mucho tiempo en los dientes, provocando su desmineralización y porosidad. 

Se manifiesta generalmente con dolor de dientes o muelas, sobre todo después de consumir bebidas o alimentos dulces, fríos o calientes, y con la aparición de agujeros visibles en esmalte y dentina. Por fortuna, es una enfermedad prevenible. 

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), México se encuentra entre los países con más frecuencia en enfermedades bucales, entre ellas, la caries, que afecta a más de 90% de la población mexicana. 

Por su parte, la Secretaría de Salud afirma que 61% de los niños mayores de 6 años tienen caries, y el promedio nacional de dientes careados, perdidos y obturados a los 12 años, es 2 piezas. 

Por qué la saliva ayuda a prevenir caries

Se ha descubierto que otra de las funciones de la saliva es ayudar a prevenir caries al diluir y eliminar azúcares y ácidos de los alimentos. Cuando se ingieren elevadas cantidades, las glándulas salivales provocan más salivación, volviendo a la normalidad luego de que el bolo alimenticio se procesa. 

Además, la saliva busca el equilibrio del pH en la cavidad bucal que con frecuencia está expuesta a alimentos con un pH mucho más bajo que este fluido y que son capaces de provocar la erosión de esmalte y dentina. Bajo estas condiciones, la saliva se activa para normalizar el pH lo antes posible. 

La saliva ayuda a prevenir caries dado que al aumentar la salivación se eleva la concentración de proteína, sodio, cloruro y bicarbonato, y disminuye la concentración de magnesio y fósforo, lo cual permite combatir agentes nocivos que ingresan a la cavidad bucal. 

Bacterias como Streptococcus mutans desmineralizan a los dientes y causan caries. Esta especie es considerada la primera en colonizar la superficie del diente luego de su erupción. 

Para eliminar bacterias nocivas como ésta no es suficiente la acción antimicrobiana de la saliva. Es imprescindible adecuada higiene bucal, por lo que se recomienda: 

  • Cepillarse los dientes al menos 2 veces al día.
  • Utilizar enjuague bucal para eliminar gérmenes causantes de enfermedades bucales como gingivitis y halitosis.
  • Usar hilo dental para remover restos de comida en los espacios interdentales. 

Adicionalmente, varios estudios han demostrado que el aumento de salivación por goma de mascar sin azúcar tras el consumo de alimentos ayuda a conservar la salud bucodental.

Fuentes: 

  • Clínica dental Las Palmeras. La importancia del pH de la saliva. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en: http://www.clinicadentallaspalmeras.com/ph-saliva.php
  • Edgar, M. La saliva, los alimentos y la caries dental. Wrigley’s Oral Healthcare Program. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en: http://betteroralhealth.info/orbit/apoyando-a-la-profesion/investigacion/saliva-y-salud/saliva-articulos/
    articulo-la-saliva-los-alimentos-y-la-caries-dental-articulo-de-michael-edgar-ddsc-phd-fds-rcs-eng/index.htm?L=3
  • European Food Information Council (EUFIC). Alimentación hoy en día (2010). La saliva, mucho más que agua. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en: http://www.eufic.org/article/es/artid/La-saliva-mucho-mas-que-agua/
  • Llena-Puy, C. La saliva en el mantenimiento de la salud oral y como ayuda en el diagnóstico de algunas patologías. Med Oral Patol Oral Cir Bucal 2006;11:E449-55. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en: http://www.medicinaoral.com/medoralfree01/v11i5/medoralv11i5p449e.pdf
  • Prevención y diagnóstico de la caries dental en pacientes de 6 a 16 años de edad. México: Secretaría de Salud, 21/marzo/2013. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en:
    http://www.cenetec.salud.gob.mx/descargas/gpc/CatalogoMaestro/
    024_GPC_CariesDentalmenor16a/SSA_024_08_EyR.pdf
  • Secretaría de Salud. La SSA reforzará acciones para prevenir y curar caries. (Fecha de acceso: 03 de marzo de 2014). Disponible en: http://www.salud.gob.mx/apps/htdocs/gaceta/gaceta_011002/pag6.htm

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