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Ecocardiografía

Uno de los principales procedimientos para diagnosticar enfermedades cardiacas es la ecocardiografía, que consiste en explorar la estructura y funcionamiento del corazón utilizando ondas sonoras, con las cuales puede crearse una imagen en movimiento de dicho órgano.

Al tratarse de una prueba indolora y no invasiva, es decir, que permite “mirar” directamente al corazón sin penetrar la piel ni recurrir a radiación de rayos X, constituye una de las alternativas más comunes para el diagnóstico de cardiopatías.

Además, se lleva a cabo utilizando equipo portátil, de modo que puede practicarse en la cama del hospital, el consultorio del médico e, incluso, la sala de operaciones. 

Funcionamiento

La ecocardiografía es una aplicación especial del ultrasonido (sonido cuyo timbre es demasiado elevado para ser captado por el oído humano). El concepto es el mismo que emplean los buscadores de profundidad o los localizadores de peces en los barcos.

Las ondas de ultrasonido (de alta frecuencia) se envían y son reflejadas por las estructuras internas del corazón, como el miocardio (músculo cardiaco) y las válvulas cardiacas, gracias a un dispositivo especial parecido a un micrófono, llamado transductor, el cual se encarga de detectar dichas señales. Cambiando la posición de este sensor, es posible observar los principales vasos sanguíneos desde distintos ángulos para obtener una imagen detallada de cada estructura y su funcionamiento.

Si el médico requiere analizar áreas ubicadas en la parte posterior del corazón, debe introducir un transductor en el esófago para grabar las señales que desde ahí se generen (este procedimiento se conoce como ecocardiograma transesofágico).

Simultáneamente, un aparato (ecocardiógrafo) analiza las ondas para determinar la distancia a la que se encuentran las estructuras del transductor; la computadora calcula el tiempo que los “ecos” tardan en viajar hacia y desde el corazón, a fin de crear una imagen con esa información.

Como resultado, este ecocardiograma del corazón puede apreciarse en una pantalla e, incluso imprimirse o almacenarse en algún dispositivo externo (CD o memoria USB). 

Distintos propósitos

Dependiendo del tipo de información que se requiere, el ecocardiograma puede obtenerse de varias formas:

Procedimiento

Cuando se somete a una ecocardiografía, el paciente permanece recostado sobre el dorso y ligeramente girado hacia la izquierda; sobre el tórax se le aplica jalea especial para incrementar la conductividad de las ondas ultrasónicas. La persona puede percibir cierta presión en los momentos en que debe sostenerse el transductor con firmeza contra el pecho, especialmente en las costillas. Se pide al paciente que espire y no respire, ya que el aire de los pulmones puede interferir con la imagen.

Es importante señalar que la exploración completa con este estudio puede durar entre 15 minutos y más de una hora, según la complejidad del problema presente.

Asimismo, no se requiere preparación especial antes del estudio; en el área de ecocardiografía, el paciente se quita la ropa de la cintura hacia arriba, y se pone una bata que se le proporciona.

Cabe señalar que existen ciertos factores que pueden impedir que la ecocardiografía convencional obtenga imágenes claras del corazón, como:

Resultados

La ecocardiografía permite a los médicos visualizar con precisión las dimensiones y forma del corazón, determinar la capacidad de bombeo del miocardio, y medir las presiones y gradientes (estrechamiento) en las válvulas y vasos. A su vez, hace posible identificar si existe fuga valvular.

Esta tecnología facilita el diagnóstico de enfermedades del corazón gracias a que ofrece información sobre:

Cuando la ecocardiografía se combina con otras pruebas diagnósticas (prueba de esfuerzo cardiaca, por ejemplo), es muy útil para identificar las zonas del corazón en las que ha disminuido la circulación de la sangre. De ahí la importancia de recurrir a este estudio que actualmente suele practicarse en consultorios médicos, clínicas y hospitales a nivel mundial.