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Radiculopatía, lesión en una raíz nerviosa

Martes 21 de febrero del 2017, 05:27 pm, última actualización

Es poco frecuente que lesiones en una raíz nerviosa pongan en peligro al afectado, pero el dolor e incomodidad que generan son causas comunes de ausentismo laboral. Por suerte, este problema puede evitarse en buena medida, ¡descubre cómo prevenir la radiculopatía!

Cómo prevenir la radiculopatía

¿Qué es la lesión de raíz nerviosa?

El sistema nervioso está encargado de regular y dirigir las actividades del organismo humano. Dispone de una extensa red de comunicación formada por tejidos sensibles y especializados. Entre estos se encuentran los nervios, que comunican las órdenes del cerebro a cada órgano o sistema y perciben los estímulos exteriores captados por los sentidos.

La mayor parte de esta información es conducida por la médula espinal, especie de "línea central" que corre desde la base del encéfalo hasta la región lumbar (parte baja de la espalda). Debido a su importancia y delicadeza se encuentra protegida por un canal formado por huesos articulados: la columna vertebral.

Dicho conducto óseo cuenta con espacios (orificios intervertebrales) que permiten la salida de raíces nerviosas o terminales de gran calibre que se ramifican y desplazan hasta el último rincón del cuerpo humano.

A pesar de que la columna vertebral es una estructura precisa y segura, es posible que sufra deterioro, enfermedades o accidentes que afecten a los orificios intervertebrales, con lo cual se da origen a radiculopatías o lesiones en una raíz nerviosa.

Este tipo de problema incluye la conocida ciática, episodio que involucra dolor en la parte baja de la espalda, glúteo y pierna. Es la segunda causa de incapacidad laboral, después de resfriado y gripe.

Las radiculopatías son condiciones que rara vez pone en peligro la vida, pero no por ello deben descuidarse aquellos factores que le dan origen y que en muchas ocasiones pueden prevenirse.

Síntomas de nervio aprisionado

Las lesiones en una raíz nerviosa ocurren cuando éstas son comprimidas. Los síntomas de radiculopatía dependen de la parte afectada de la columna vertebral, si bien los más característicos son:

  • Dolor.
  • Falta de sensibilidad.
  • Sensación de hormigueo o debilidad.

Es habitual que el dolor y demás síntomas de radiculopatía empeoren cuando la persona mueve la espalda, tose, estornuda, ríe o intenta realizar esfuerzos (se agacha, trata de levantar algo o defeca).

Causas de radiculopatía

Entre las más frecuentes están las hernias discales. Las vértebras están separadas por segmentos de cartílago (discos intervertebrales) que amortiguan movimientos bruscos de la espalda. La superficie dura de estos compactadores puede dañarse y permitir la salida de su parte interna blanda (núcleo pulposo), este derrame reduce el espacio disponible y causa aprisionamiento de las terminales sensibles.

Las hernias en discos intervertebrales pueden ser propiciadas por factores genéticos (heredados de los padres), pero en la mayoría de los casos se vincula a:

  • Falta de movimiento (vida sedentaria).
  • Adoptar malas posturas al sentarse.
  • Sobrepeso.
  • Movimientos bruscos.
  • Cargar objetos pesados.
  • Practicar deportes en los que se realizan movimientos bruscos (por ejemplo, pesas o futbol americano).
  • Descalcificación de huesos.
  • Accidentes automovilísticos o caídas recientes.

Por otra parte, cabe recordar que existen otros factores de riesgo de radiculopatía:

  • Debilitamiento de vértebras. Las raíces nerviosas pueden ser aplastadas (sufrir colapso) cuando los huesos de la columna pierden fuerza debido a un golpe accidental o a pérdida de minerales (osteoporosis).
  • Artrosis. Es un problema reumático en el que las vértebras presentan crecimientos irregulares o protuberancias (espolones u osteofitos) que estrechan el canal vertebral y comprimen las terminales nerviosas. Es más común en personas de edad avanzada.
  • Tumores. Aunque menos frecuente, la formación de tejido óseo anormal en la columna puede aprisionar las raíces nerviosas.
  • Infecciones. También son poco comunes, pero problemas como meningitis (inflamación de las meninges o tejido que cubre al cerebro y médula espinal, ocasionada por microorganismos) o el virus herpes zoster (causante de la varicela) pueden afectar a las raíces nerviosas.

Tipos de radiculopatías

Como se mencionó, la localización de las molestias depende del lugar de la lesión. Las más frecuentes son:

  • Radiculopatía lumbar (lumbociática). Cuando la compresión afecta a las raíces lumbares (parte baja de la espalda), el dolor puede presentarse en esta zona y desplazarse a través del nervio ciático a nalgas, muslo, pantorrilla y pies. Es el más frecuente de los tipos de radiculopatías, suele afectar sólo a una pierna, la cual puede experimentar debilidad y dificultad para ser levantada.
  • Radiculopatía cervical (cervicobraquialgia). El cuello (columna cervical) es el segundo punto de mayor incidencia; en estos casos el paciente experimenta dolor y hormigueo en omóplato, axila y hombro, mismos que se extienden al brazo y algunos dedos de la mano. Por lo general sólo se presenta en un hemisferio y con frecuencia se debe a tirones en el cuello como producto de accidentes automovilísticos.
  • Otra de las radiculopatías menos frecuente, aunque la más grave, ocurre en el centro de la columna. Cuando es muy severa lesiona a los nervios que controlan las funciones intestinales y de la vejiga urinaria, alterando la capacidad de defecar u orinar. Se debe sobre todo a accidentes y requiere atención médica urgente.

¿Cómo saber si tengo radiculopatía?

Debe pensarse en la posibilidad de lesiones en una raíz nerviosa cuando la persona experimenta dolor, pérdida de sensibilidad o debilidad en un segmento específico del cuerpo. Especialmente si presenta factores de riesgo de radiculopatía mencionados.

El médico encargado de efectuar el diagnóstico de radiculopatía (reumatólogo, neurólogo, traumatólogo u ortopedista) puede deducir cuál es el nervio afectado según la localización de síntomas y nivel de dolor o insensibilidad. También es importante la exploración física para detectar posible adormecimiento u otras molestias en la columna vertebral.

Para un diagnóstico más certero se recurre a radiografías que muestren el estado de la columna y permitan visualizar si las vértebras han sufrido adelgazamiento, lesiones o están mal alineadas. Otras pruebas incluyen tomografía (sistema especial de rayos X que permite obtener imágenes tridimensionales) y resonancia magnética (obtención de gráficos del interior del cuerpo gracias a ondas de radio), pues definen con más detalle lo que ocurre dentro y alrededor de la médula espinal.

Tratamiento para radiculopatía

Una vez que se obtiene el diagnóstico se procede a establecer el tratamiento, mismo que dependerá de la causa y gravedad de los síntomas. A grandes rasgos, las medidas a seguir son:

  • En casos de radiculopatía por tumores medulares se indica cirugía, radioterapia (tratamiento en que los tejidos anormales son destruidos mediante radiaciones) o ambas.
  • Las infecciones se deben tratar inmediatamente con antibióticos y, en caso de abscesos (acumulación de pus), es habitual que se proceda a drenarlos (eliminarlos).
  • En caso de hernias discales se requiere reposo y evitar actividades que demanden esfuerzo en la columna (levantar objetos pesados, agacharse o hacer esfuerzos). Se aconseja dormir en un colchón rígido, así como efectuar ejercicios abdominales y flexiones que consisten en mantener la espalda recta contra la pared o piso mientras se realizan movimientos con las extremidades. Si los síntomas se agudizan puede considerarse cirugía.
  • En los accidentes automovilísticos es común que se genere lesión en la columna cervical, por lo que se recomienda utilizar collarín que inmovilice la región.
  • Cuando se trata del colapso de una vértebra como consecuencia de osteoporosis es poco lo que se puede hacer, excepto sujetar la espalda con un corsé para limitar el movimiento.
  • Los analgésicos son útiles para controlar el dolor, cualquiera que sea la causa, y también se utilizan relajantes musculares.

¿Cómo prevenir la radiculopatía?

Como puedes apreciar, en la mayoría de casos es posible realizar medidas para la prevención de la radiculopatía, problema doloroso y responsable de numerosos períodos de incapacidad. Se recomienda:

  • Hacer ejercicio regularmente para fortalecer músculos de espalda y abdomen.
  • Mantener un peso ideal para que tu columna vertebral no haga esfuerzos excesivos.
  • Si tienes antecedentes de problemas de columna vertebral, elige deportes que no incluyan tirones de espalda (caminar, nadar o ciclismo) y evita tenis, golf, boliche, futbol americano y levantamiento de pesas.
  • Al levantar objetos dobla las rodillas y súbelos desde abajo con la espalda recta, en lugar de doblar la cadera y levantarlos desde arriba.
  • Es importante que los automovilistas adquieran conciencia de manejar con prudencia, utilizar cinturón de seguridad y equipar su vehículo con reposacabezas, ya que reducen el riesgo de sufrir lesiones en el cuello en caso de accidente.
  • Procura dieta de alimentos ricos en calcio como leche y sus derivados, verduras de hoja verde, semillas de ajonjolí, nueces, frijoles, salmón y sardina, a fin de prevenir problemas de osteoporosis o desmineralización de los huesos (especialmente en mujeres desde los 30 años para disminuir problemas durante la menopausia, que ocurre entre los 40 y 50 años). Puedes asesorarte con un nutriólogo.
  • Mantén el piso de la casa libre de objetos y cables que pudieran ocasionar una caída.

Esperamos que estos consejos te sean de utilidad, tanto por el bien de tu espalda como por el de tu salud en general.

SyM - María Elena Moura

 

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