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Enfermedades por el cambio climático

Miércoles 19 de abril del 2017, 01:46 pm, última actualización

El calentamiento global no sólo ha ocasionado intensos huracanes o el derretimiento de glaciares, sino también ha cambiado y extendido la distribución de microorganismos que causan enfermedades, 12 de los cuales han sido identificados.

Enfermedades por el cambio climático
Enfermedades por el cambio climático

En fechas recientes se llevó a cabo en Barcelona, España, el Congreso de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), donde se alertó sobre el peligro de que ciertas enfermedades se propaguen como consecuencia del cambio climático.

La UICN fue fundada en 1948 y desde entonces busca la protección de la flora y fauna de todo el planeta, considerando que hay que saber utilizar los recursos naturales con suma responsabilidad, para no comprometer el bienestar de las siguientes generaciones. Esta idea se ha convertido en la base del llamado desarrollo sustentable, término que se acuñó hace poco tiempo, cuando instituciones científicas y activistas de organismos no gubernamentales levantaron la voz para denunciar el daño causado al ambiente.

Sirva como referencia decir que, en 2005, la Evaluación de Ecosistemas del Milenio (programa diseñado para estudiar las consecuencias de los cambios en los ecosistemas, creado a sugerencia del entonces secretario general de las Naciones Unidas, Kofi Annan) llegó a la conclusión de que a lo largo de los últimos 50 años el ser humano cambió como nunca la composición de los ecosistemas, en aras de satisfacer la creciente demanda de alimentos, agua dulce, madera, fibras y combustibles, lo que dio como resultado una pérdida sustancial de la diversidad de vida en la Tierra.

Docena trágica

Los expertos en salud de la Sociedad para la Conservación de la Vida Salvaje (Wildlife Conservation Society o WCS), organización no gubernamental creada en 1895 para actuar en favor de la preservación ambiental en todo el mundo, publicaron un informe en el que señalan 12 padecimientos infecciosos que pueden propagarse inclusive a regiones donde ahora no son habituales, como resultado del cambio climático producido por la irresponsabilidad humana.

Según los científicos que redactaron ese documento, de ahora en adelante se deben vigilar los desplazamientos y variaciones en la población de las especies animales, pues sólo así se podrá prevenir la aparición de estas enfermedades, ya que se trata de padecimientos infecciosos que pueden transmitirse de animales a humanos (zoonosis).

“La salud de los animales se relaciona estrechamente con el ecosistema o ambiente en que viven, de modo que toda alteración, aunque sea pequeña, tendrá enormes consecuencias en las enfermedades que pueden padecer y transmitir a medida que cambia el clima”, comentó Steven Sanderson, presidente de la WCS.

Cabe señalar que, aunque las 12 enfermedades citadas por el documento son conocidas por el ser humano, e incluso algunas de ellas tienen tratamiento, aún falta información sobre la forma en que se están diseminando y redistribuyendo en el planeta. La lista es la siguiente:

  • . Ocasiona 3 millones de muertes anuales en el mundo y se manifiesta con debilidad, malestar general, fiebre, sudor nocturno, tos intensa, expectoración (flemas) con sangre, dolor en el pecho y pérdida de peso y apetito. Aunque afecta con más frecuencia a los pulmones, puede extenderse a piel, huesos, ganglios linfáticos (empleados por las defensas del organismo), hígado, bazo (se encuentra a la izquierda del estómago y forma parte de los sistemas inmunológico y circulatorio), intestino, médula espinal y cerebro. Los expertos temen que el cambio climático favorezca el contacto entre ganado y animales salvajes, y con ello aumente su transmisión.
  • Fiebre del Valle del Rift (FVR). De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS), esta enfermedad afecta principalmente a los animales, pero puede propagarse al ser humano y provocar su muerte. El virus que la ocasiona se identificó por vez primera en 1931, en una granja del Valle de Rift (Kenya), y a partir de entonces se han notificado brotes en diferentes zonas de África. En septiembre de 2000 se confirmaron por primera vez casos de FVR fuera del “continente negro” (en Arabia Saudita y Yemen), con la consiguiente preocupación por su posible propagación a Asia o Europa.
  • Enfermedad del sueño. Científicamente llamada tripanosomiasis africana humana, es un padecimiento tropical muy extendido que puede ser mortal. Se transmite por la picadura de la mosca africana tse-tsé (Glossina sp.) y la OMS estima que 60 millones de habitantes de las zonas rurales de África oriental, occidental y central están expuestos a contraerla. En las fases avanzadas ataca al sistema nervioso central (cerebro y médula espinal) y produce cambios de personalidad, alteraciones del reloj biológico, confusión, trastornos del habla, convulsiones y dificultad para caminar.
  • Marea roja. Fenómeno natural caracterizado por el aumento de ciertas algas microscópicas que pueden cambiar la coloración del agua del mar, aunque no necesariamente. Dichos microorganismos pueden multiplicarse sin control cuando encuentran condiciones ambientales favorables (temperatura, sal, nutrientes y contaminación) y generan sustancias nocivas que se acumulan en moluscos y peces, los cuales, al ser ingeridos por el ser humano, producen intoxicación que en caso extremo puede causar la muerte.
  • Gripe aviar. Enfermedad contagiosa provocada por cierto virus que normalmente sólo infecta a las aves y, con menor frecuencia, a los cerdos. No obstante, el germen puede afectar al ser humano cuando éste tiene contacto directo con aves de corral infectadas o con objetos contaminados por sus heces. Hasta la fecha, la mayoría de los casos reportados en humanos se han producido en zonas rurales, donde muchas familias crían aves de corral que incluso entran en las casas o caminan por zonas donde juegan los niños. Las aves migratorias pueden llevar el virus a zonas hasta ahora vírgenes.
  • Babebiosis. Se transmite por garrapatas y afecta a animales domésticos, salvajes y seres humanos. No causa problemas de gravedad en el hombre, aunque se ha visto que lo hace susceptible a otras enfermedades. El contagio ha aumentado en los últimos tiempos y se ha extendido de África, su continente de origen, hacia Europa y América del Norte.
  • Cólera. Infección intestinal aguda causada por la ingestión de alimentos o agua contaminados por la bacteria Vibrio cholerae. El aumento generalizado de la temperatura de las aguas hace prever un incremento de la incidencia de esta enfermedad que se caracteriza por vómito, diarrea y calambres, lo que puede conducir a deshidratación grave y fallecimiento.
  • Ébola. Originario de África e identificado por primera vez en 1976, se contagia generalmente por estar en contacto con fluidos corporales de alguien infectado o con monos enfermos. Aún no existe cura para esta enfermedad que mata fácilmente a personas, gorilas y chimpancés. El informe de la UICN destaca que hay evidencias significativas de que los brotes de este padecimiento se relacionan con variaciones en el patrón de lluvias.
  • Fiebre amarilla. Los mosquitos que transmiten este virus se concentran en distintas regiones de África, Centroamérica y Sudamérica. Los cambios de temperatura y las lluvias propician la llegada de estos insectos a nuevos territorios, como Brasil y Argentina, que en fechas recientes han registrado brotes importantes en la población de primates. El estudio de la infección en estos animales ha permitido dar con una vacuna que, hasta el momento, protege a los humanos que viajan a las zonas afectadas.
  • Parásitos intestinales. Multitud de huevecillos y larvas se transportan y viven en el agua; por tanto, los cambios en las temperaturas y el nivel del mar harán que muchos de ellos sobrevivan durante más tiempo. La consecuencia lógica es que podrán infectar a mayor número de individuos.
  • Enfermedad de Lyme. Es una infección bacteriana que se caracteriza por erupción cutánea, hinchazón de las articulaciones y síntomas gripales. Se adquiere por la picadura de cierta garrapata, misma que puede ampliar sus fronteras debido al aumento de la temperatura.
  • Peste. Es una infección causada por la bacteria Yersinia pestis, misma que se propaga principalmente entre ratas y moscas. Históricamente, la enfermedad destruyó civilizaciones enteras y hoy es poco común, pero se piensa que si el cambio climático afecta a las poblaciones de roedores y su distribución geográfica, habrá nuevos brotes de este mal.

Sólo resta mencionar que, además del obvio efecto en la salud humana, estas enfermedades originadas en la fauna pueden causar enorme daño económico. Por ejemplo, concluyen los autores del informe, ciertas enfermedades propagadas desde mediados de la década de 1990, como la gripe aviar, han causado pérdidas a la economía global cercanas a 100 mil millones de dólares.

SyM - Juan Fernando González G.

 

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