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Efecto nocebo, contraparte del placebo

Jueves 23 de marzo del 2017, 10:43 am, última actualización.

¿Lees obsesivamente los efectos secundarios de los medicamentos que tomas?, ¿te incomoda acudir a tus citas médicas porque sientes que el doctor no te trata como debería? Esto podría causarte un efecto nocebo. Se trata de un mal efecto causado por negatividad en las expectativas del paciente, creencias de que una medicina o tratamiento es perjudicial, o simplemente por malas experiencias médicas. Averigua si lo padeces.

Efecto nocebo, Sugestión negativa ante un medicamento, Comunicación médico-paciente
Efecto nocebo, contraparte del placebo

¿Qué es el efecto nocebo?

Un efecto nocebo (del latín nocebo, que significa "te haré daño") consiste en padecer efectos adversos a causa de sugestiones de la mente y expectativas del paciente que hacen creer que un medicamento o tratamiento causará daño o tendrá efecto.

Se trata del efecto contrario al placebo (del latín placebo, "te complaceré"), un mecanismo por el que somos capaces de sentir mejoría de una enfermedad, síntoma o dolor cuando tomamos un placebo, es decir, un compuesto inocuo que se asume como un medicamento.

Por ejemplo, cuando a participantes de estudios clínicos se les advierte acerca de los efectos secundarios que pueden experimentar si se les da la verdadera droga, aproximadamente 25% experimenta las reacciones, incluso cuando sólo están tomando píldoras de azúcar.

Función del efecto nocebo

Así como el efecto placebo, investigaciones recientes sugieren que el efecto nocebo es un fenómeno psicobiológico que puede manifestarse por influencia de una pastilla, pero también de una cirugía, terapia médica o tratamiento psicoterapéutico, y que sólo tiene resultados porque quienes lo reciben creen que realmente provoca un daño.

Las respuestas nocebo no son generadas químicamente por reacciones adversas a medicamentos, sino debido a la creencia negativa de una persona o la expectativa de que el tratamiento falso o drogas producirán efectos secundarios negativos. Pueden llegar a presentarse empeoramiento de los síntomas de una enfermedad, signos nuevos o síntomas somáticos (cuando transforma un problema mental en uno físico).

Las personas son altamente sensibles al efecto nocebo cuando se encuentran frente a una operación quirúrgica, una enfermedad aguda o un accidente. La respuesta nocebo resulta peligrosa en algunos de estos casos, ya que la persona puede somatizar síntomas reales con consecuencias peligrosas.

Incluso, el poder del efecto nocebo podría ser lo suficientemente potente como para poner en peligro la vida, como lo sugirió un caso estudiado por científicos de la Universidad de Munich, en Alemania: un hombre intentó suicidarse ingiriendo 26 pastillas de lo que él creía que eran antidepresivos.

Aunque eran meramente tabletas placebo sin un mecanismo biológico para dañar al paciente, incluso con una dosis tan alta, esta persona experimentó presión arterial peligrosamente baja basada únicamente en la creencia de que la sobredosis de pastillas sería mortal. Después de que se supo que eran pastillas de azúcar, los síntomas desaparecieron rápidamente junto a la sugestión negativa.

Causas del efecto nocebo

El efecto nocebo puede ser provocado por cualquier tipo de negatividad en las expectativas del paciente, por influencia emocional o psicológica. También existe una relación con el ambiente de la clínica u hospital, las malas experiencias médicas e incluso las palabras de los profesionales de la salud. Algunos de los factores que condicionan su aparición son:

  • Hacer suposiciones basadas en apariencias. Estudios muestran que las personas creen erróneamente que las píldoras pequeñas son menos eficaces que las grandes; que los genéricos son menos eficaces que los medicamentos de marca, y que la medicación oral es menos potente que la inyectada.
  • Tener demasiada información. Cuando los pacientes leen y aprenden acerca de los efectos secundarios del medicamento que toman son más propensos a experimentar estos síntomas que los pacientes que no tenían conocimiento de ellos.
  • Creer en información falsa. Muchas personas creen que las alergias a la penicilina son comunes, por lo que un porcentaje de pacientes estadísticamente alto (cerca de 10%) experimenta síntomas de alergia cuando en realidad menos de 3% de estos son realmente alérgicos.
  • Lenguaje que causa miedo. El lenguaje adoptado para describir los efectos secundarios de un medicamento puede influir mucho en las expectativas del paciente y los resultados.
  • Señales ambientales. Por ejemplo, las náuseas pueden ser condicionales, como ocurre a aproximadamente de un tercio de los pacientes de quimioterapia. Pueden desencadenarse en estas personas al estar en una sala de tratamiento del mismo color que otra en la que se sentían enfermos.
  • Temer lo peor. En un estudio de enfermedades del corazón, un grupo de mujeres que temía a estos padecimientos tenía casi cuatro veces más probabilidades de morir que las mujeres con factores de riesgo que no temían.
  • La comunicación médico paciente. Cuando los médicos ofrecen una respuesta pesimista a la pregunta "¿qué puedo esperar, doctor?", el proceso de curación a veces puede alentarse o detenerse. La comunicación puede producir un efecto tanto positivo como negativo en el curso de un tratamiento.

Para reducir el riesgo de una respuesta nocebo puedes hablar con tu médico acerca de tus dudas y temores, así como de las reacciones adversas a medicamentos que te ha prescrito.

Por otra parte, cuando recibas información importante sobre tu salud realiza preguntas y tómate tiempo para comprender plenamente las respuestas del médico. Procura evitar la negatividad, ten en cuenta que tienes el control sobre cómo las palabras te afectan. Decide conscientemente cómo cuidar tu salud, no permitas que algo te predisponga a padecer el efecto nocebo, ¡ni siquiera tú mism@ ni tu médico!

SyM - Cirilo Barreiros

 

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