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Leucemia, cáncer en la sangre

Martes 28 de marzo del 2017, 01:39 pm, última actualización.

La leucemia es un tipo de cáncer en la sangre que hasta hace poco era sinónimo de muerte. Hoy esta situación ha cambiado, pues los nuevos tratamientos permiten erradicarla en la mayoría de los casos y ofrecer amplia perspectiva de vida.

Leucemia, cáncer en la sangre

La leucemia es el cáncer más frecuente en niños y la segunda causa de muerte en infantes mexicanos. Tal panorama luce desolador, cierto, pero se debe a diversas variables que pueden modificarse: falta de diagnóstico oportuno, abandono de tratamientos o desinformación. En contraparte, de acuerdo con cifras reportadas en todo el mundo, entre 75 y 85% de los casos tratados son resueltos por completo.

La leucemia infantil es un tipo de cáncer en la médula ósea o tejido esponjoso del centro de los huesos, lugar donde se producen las células que conforman la sangre, como plaquetas (encargadas de la coagulación), eritrocitos (glóbulos rojos, que transportan oxígeno), y leucocitos (glóbulos blancos, células de defensa).

La Dra. Ana Esperanza Ayón Cárdenas, especialista en Hematología y Oncología Pediátrica del Hospital General de México, explica que esta enfermedad, "generalmente se debe a la producción de grandes cantidades de leucocitos inmaduros (blastos), sin que todavía sepamos por qué, los cuales tienen la capacidad de reproducirse rápidamente, incorporarse a la sangre e invadir otros órganos, como cerebro, hígado o huesos. Es una enfermedad que si no se trata en las etapas iniciales ocasiona el fallecimiento del niño por una invasión completa de estas células inmaduras o anormales".

De acuerdo con la especialista, esta es la forma más común del padecimiento, y se denomina leucemia linfoblástica; en cambio, cuando se debe a otras células, se llama "no linfoblástica".

Este tipo de cáncer también afecta directamente a la producción de células sanguíneas normales, con diferentes consecuencias; por ejemplo, poca cantidad de glóbulos rojos puede producir anemia, baja cantidad de glóbulos blancos normales impiden luchar contra infecciones, y falta de plaquetas puede ocasionar sangrados.

Causas y diagnóstico

Mucho se ha especulado acerca del origen de este mal pero, de acuerdo con la Dra. Ayón, actualmente no hay una causa identificada que determine cáncer o leucemia en niños. "No es como en los adultos, en donde se relaciona que fumar predetermina cáncer de pulmón; en estas enfermedades en niños no conocemos una causa directa que la pueda explicar, sólo hechos relacionados".

Así, aunque se ha estudiado su posible origen hereditario, no existe nada comprobado. "Se ha visto que niños con síndrome de Down tienen 15 veces más probabilidad de padecer leucemia que el resto de la población infantil, pero esto tampoco quiere decir que vayan a presentar la enfermedad forzosamente; tienen mayor riesgo, nada más".

Generalmente, la leucemia infantil se presenta entre los 2 y 10 años de edad, aunque también puede aparecer en recién nacidos y adolescentes. Por ello es recomendable realizar visitas periódicas al médico pediatra para, eventualmente, descubrir oportunamente esta u otras enfermedades y actuar a tiempo para evitar su avance.

Asimismo, un padre de familia puede sospechar de este mal, comenta la Dra. Ayón, si aprecia que "el niño deja de hacer sus actividades normales y se encuentra decaído, se cansa fácilmente, presenta fiebre prolongada que no se controla con medicamentos ni se debe a una infección, hay palidez o le cuesta trabajo respirar, y presenta inflamación de ganglios en cuello, axilas o ingles".

Si esto llegara a ocurrir, será necesario acudir al médico pediatra para realizar una revisión más cuidadosa que incluya exploración de hígado y bazo (órgano que forma parte del sistema inmune localizado en la parte superior de la cavidad abdominal). De ser necesario, deberán practicarse estudios de laboratorio.

Sí hay cura

El primer análisis que se realiza para descartar posible leucemia es una biometría hemática o análisis de sangre para conocer sus componentes y cantidades. "Cuando surge la sospecha —explica la Dra. Ana Ayón— es porque los linfocitos, que son las células anormales, son muy numerosos, a la vez que hay disminución de plaquetas y eritrocitos". Después de este primer acercamiento se realiza un aspirado de médula ósea, diagnóstico mucho más preciso, que consiste en extraer un poco de sangre directamente del hueso para observarla al microscopio y realizar conteos.

Si el resultado apunta a leucemia, se recurre siempre a un especialista en Oncología o Hematología Pediátrica, a fin de iniciar un tratamiento con medicamentos o quimioterapia y, dependiendo del caso o tipo de leucemia, se puede recurrir a radiaciones (radioterapia).

La especialista insiste: "Los niños se curan. Aunque se tiene la fama de que la población adulta afectada de cáncer fallece, en los pequeños la leucemia se considera curada luego de 2 ó 3 años de tratamiento y después de cuatro años de vigilancia". Empero, los pacientes deben seguir bajo observación, con la finalidad de que el especialista intervenga si se presentan dificultades, como "problemas de crecimiento, hormonales, o efectos secundarios de la quimioterapia, que puede originar un segundo cáncer a largo plazo", afirma.

La oncóloga concluye: "Los padres de familia no deben pensar que la leucemia es incurable; es una enfermedad importante, como todo cáncer, y la quimioterapia también tiene sus riesgos, pero en niños gran porcentaje se cura. Lo ideal es detectarlo de manera temprana, seguir un tratamiento, y aunque sea agresivo en un principio, hay gran posibilidad de una resolución favorable".

SyM - Rafael Mejía

 

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